Ballena que imita la voz humana

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Las Ballenas Beluga, también llamadas ballenas blancas, son conocidas como “los canarios del mar” debido a la capacidad vocal que tienen. En 1984, científicos de la Fundación Nacional de Mamíferos Marinos (NMMF) de San Diego comenzaron a notar ruidos extraños provenientes de donde guardaban a las ballenas y los delfines. Éstos parecían dos personas que conversan a la distancia, más allá del alcance de la comprensión de los oyentes.

Ballena que imita la voz humana

Los investigadores rastrearon esos sonidos de nuevo en una ballena blanca macho, Noc, cuando un buzo subió a la superficie para hacer a sus colegas una pregunta extraña: “¿Quién me dijo que me fuera?” Los investigadores concluyeron que los sonidos percibidos por el buzo provenían de Noc. Este espécimen tuvo muchas oportunidades para oír la voz humana. Había escuchado previamente a la gente hablando en la superficie, y también había percibido el uso de dispositivos que les permiten hablar con los buzos bajo el agua.

En una prueba más rigurosa para ver si Noc podía imitar a los humanos, los científicos lo recompensaron con aperitivos cuando hizo esos sonidos, que lo impulsaron a hacerlo el tiempo suficiente para ser grabado. El análisis de los sonidos de Noc reveló un ritmo similar a la voz humana. También mostró frecuencias fundamentales varias octavas más bajas que los típicos sonidos de ballenas, y mucho más cercana a la de la voz humana. ”Nos sorprendió, el registro vocal realmente nos recordó a sonidos parecidos a los humanos, a diferencia de los sonidos de ballenas normales”, dijo el investigador Sam Ridgway, presidente de la NMMF. “Nunca escuché nada como esto antes”, agregó.

Estos sonidos son aún más sorprendente porque las ballenas suelen producir los sonidos de una manera completamente diferente a la de las personas, utilizando sus extensiones nasales y no la laringe como lo hacen los humanos. Para hacer estos sonidos similares a los humanos, Noc tuvo que variar la presión de aire en su tracto nasal mientras ajustaba sus válvulas como labios inflaba las bolsas bajo su orificio nasal. ”Este esfuerzo obvio sugiere motivación para el contacto”, dijo Ridgway. Los sonidos de Noc disminuyeron después de aproximadamente cuatro años, cuando maduró. Aún así, se mantuvo bastante comunicativo por el resto de sus 30 años de vida (Noc falleció hace cinco años).

Ridgway advirtió que “no debemos pensar que las ballenas pueden comunicarse con nosotros a nivel de conversación en base a estos resultados”. Sin embargo, “esa es una posibilidad interesante para futuras investigaciones, para determinar lo que, en todo caso, se podría lograr a nivel de conversación”.

Las Ballenas Beluga son a menudo mantenidas en cautiverio, y los investigadores quieren saber si éstas también pueden imitar sonidos humanos. “Los cuidadores en los acuarios deben mantenerse alerta ante este comportamiento y ver que este tipo de eventos sean analizados con métodos acústicos buenos”, añadió. Los científicos detallaron sus hallazgos en la revista Current Biology.

 

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